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Los científicos del CSIC han llegado a esta conclusión tras determinar la distribución, contenido natural y niveles de contaminación por este elemento químico en los sedimentos de 12 de las 18 rías gallegas.

- Los datos obtenidos a partir del análisis de 400 muestras de sedimento superficial y testigos de sedimentos sitúan a las rías de Ferrol y Vigo como las más alteradas y a las del Norte como las menos. El impacto de la construcción y fondeo de buques en las 12 rías estudiadas se hace evidente por la huella del cobre en el sedimento.

- Los niveles más altos de contaminación por cobre en los sedimentos de las rías objeto de estudio se situaron en 480 mg de cobre por Kg de sedimento seco y los más bajos en 30 mgCu/kg. A partir de 34 mgCu/kg se empiezan a notar sus efectos en los seres vivos, que pueden llegar a ser adversos cuando superan los 270 mgCu/kg.

- Las zonas portuarias expuestas a un intenso tráfico marítimo suelen presentar sedimentos contaminados por cobre. Esto se ha observado en una docena de grandes puertos del mundo y, previamente en España, en los de Barcelona y Ceuta.

Santiago de Compostela, 30 de octubre 2013. El Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), en el marco de sus estudios acerca de la contaminación por metales en el medio marino, ha detectado que los sedimentos de las zonas portuarias y de astilleros de Galicia presentan una contaminación alta por cobre, lo que evidencia el impacto de la construcción, desplazamiento y fondeo de buques en las rías gallegas.

El estudio, realizado desde el Instituto de Investigaciones Marinas (IIM, Vigo) por el Grupo Biogeoquímica Marina, ha tomado como referencia muestras y datos obtenidos en el marco de proyectos de investigación financiados por la Comisión Interministerial de Ciencia y Tecnología (CICYT) desde 1999.

Los resultados se presentan en “Copper in Galician ria sediments: natural levels and harbour contamination” [El cobre en el sedimento de las rías gallegas: niveles naturales y contaminación portuaria], publicado en la revista Scientia Marina.

“El cobre se aplica a los barcos en la pintura de sus cascos para evitar que se le adhieran organismos; desde ahí se difunde al entorno marino y finalmente al sedimento. Este elemento químico, si bien es un micronutriente esencial para la vida, se convierte en un biocida cuando su presencia en el medio natural supera unos contenidos de referencia definidos para el sedimento marino. Así, por debajo de 34 mg de cobre por Kg de sedimento seco (mgCu/kg) son escasos los daños observados en los seres vivos mientras que normalmente existen cuando se superan los 270 mgCu/kg, según la guía para categorizar el rango de los contaminantes en sedimentos 

utilizada por las agencias federales norteamericanas (NOAA, USGS y EPA)”, explica Ricardo Prego, profesor de investigación del CSIC y jefe del Grupo de Bioquímica Marina.

“Hasta ahora hemos investigado la presencia y contaminación por plomo y zinc en los sedimentos de las rías de Ferrol, Coruña, Pontevedra y Vigo y hemos cuantificado los flujos de cobre que llegan a las rías de Pontevedra y Vigo desde el sedimento, los ríos y las depuradoras. Lo que pretendimos ahora fue, abarcando el mayor número posible de rías gallegas con sus zonas portuarias y de astilleros, establecer los niveles de cobre en el sedimento costero gallego y poder definir, así, el impacto de los buques en el sedimento de las rías gallegas”, señala.

La investigación: objetivos, método y resultados

La investigación se centró en 12 de las 18 rías de Galicia: tres Altas (Viveiro, O Barqueiro y Ortigueira), cuatro Medias (Ferrol, La Coruña, Laxe y Camariñas) y cinco Bajas (Corcubión, Muros, Arousa, Pontevedra y Vigo).

“En el futuro, si conseguimos financiación para ello, pretendemos muestrear las seis restantes (Lires, Ares, Betanzos, Cedeira, Foz y Ribadeo) para disponer de un mapa completo acerca de la contaminación por cobre en los sedimentos de todas las rías gallegas”, destaca Ricardo Prego.

Para llevar a cabo el estudio los científicos del CSIC recogieron en torno a 400 muestras de sedimento superficial y varios testigos de sedimento en casi todas las rías gallegas, incluyendo sus zonas portuarias y de astilleros. Este trabajo se realizó a bordo de los buques Mytilus (IIM-CSIC) y Lura (IEO) y el pretratamiento y análisis de cobre en las muestras en los laboratorios del IIM en Vigo, desde donde se definieron los niveles preindustriales en las rías y en base a ellos se determinó la contaminación por cobre del sedimento en cada ría.

Los mayores contenidos por cobre en sedimentos alcanzaron los 480 mg de cobre por Kg de sedimento seco (mgCu/kg) en las rías de Vigo y Ferrol. Los más bajos, que no excedieron los 30 mgCu/kg de sedimento seco, se midieron en las rías del norte de Galicia (Ortigueira, O Barqueiro y Viveiro).

El “ranking” de zonas portuarias de Galicia más contaminadas, según los datos obtenidos, lo encabeza Bouzas-Teis (ría de Vigo) seguido de las partes media e interna de la ría de Ferrol, la zona costera en torno al puerto de Marín (ría de Pontevedra) y el puerto en la ría de A Coruña.

“Si tomamos como referencia los niveles naturales de cobre en el sedimento, la contaminación excede en más de seis veces los contenidos naturales en esas cuatro zonas portuarias, y además en la parte interna sur de la ría de Corcubión y en los puertos pesqueros de las rías de Muxía, Camariñas, Corme y Laxe. Además, inexperadamente, apreciamos también una severa contaminación en lugares ajenos al tráfico de buques como las bahías de Rianxo y O Grove (ría de Arousa) y en el 

entorno de Noia (ría de Muros), tal vez asociados a aportes desde el litoral o por ríos”, explica Ricardo Prego.

Los resultados de esta investigación, por tanto, permiten establecer que en Galicia las zonas costeras más contaminadas por cobre presentan contenidos entre 100-480 mg de cobre por Kg de sedimento seco y las menos contaminadas de entre 50-80 mgCu/kg.

“Estos datos se pueden ahora comparar con los obtenidos en otras zonas portuarias de España y del resto del mundo. En general, el aumento en los contenidos de cobre en el sedimiento es algo común en las zonas con astilleros o un intenso tráfico marítimo. Por ejemplo, el cobre en los sedimento de los puertos de Barcelona y Ceuta llega a alcanzar 530 y 865 mg/kg, respectivamente mientras que fuera de España oscila entre 25-1090 mgCu/kg en Bergen (Noruega) y Keratsini (Grecia) y 3-29 mgCu/kg en Ventspils (Letonia) y Elizabeth (Sudáfrica)”, expone Ricardo Prego.

“Estos resultados obtenidos para Galicia van en línea con lo que se conoce a nivel mundial y ponen en valor la investigación de nuevos compuestos menos agresivos con el medio para proteger el casco de los buques. Estamos, pues, ante una preocupación internacional constatada por datos como la publicación 125 artículos científicos sobre este tema en los dos últimos años”, concluye.

El CSIC y sus estudios sobre las rías de Galicia

El CSIC desarrolla en Galicia desde hace más de 20 años la investigación en biogeoquímica marina mediante el “Estudio de los ciclos biogeoquímicos en el océano y los intercambios tierra-océano” a través del Grupo de Bioquímica Marina.

Desde el grupo se investigan los nutrientes y elementos traza en una gran variedad de sistemas costeros entre los que destacan las rías gallegas, y se cuenta con expertos en los elementos del grupo del platino (Dr. Antonio Cobelo García), los elementos bioactivos (Dr. Juan Santos Echeandía) y las tierras raras (Dr. Ricardo Prego).

En los últimos años el grupo ha centrado parte de su labor en el proyecto “Influencia del forzamiento meteorológico, geoquímica local y zona estuárica en la hidrodinámica, ciclo biogeoquímico de metales traza y transporte de plancton en las rías gallegas del norte”, que ha dado lugar a dos tesis doctorales y una veintena de artículos científicos en revistas internacionales. También ha participado en la acción europea Cost “The ocean chemistry of bioactive trace elements and paleoclimate proxies” (2008-12).

En la actualidad, y en colaboración con científicos del Instituto Español de Oceanografía en Coruña, estudia en las rías de Coruña y Cedeira los intercambios biogeoquímicos de elementos traza en el marco del proyecto “Aportes de metales traza a la zona costera durante diferentes períodos oceanográficos. Influencia del fitoplancton sobre la concentración de metales traza”, financiado por el MINECO.

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